CRÍTICA: «The Unknown» (1927) de Tod Browning, una joya del dúo del terror clásico

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Alonzo es una de las atracciones del circo gitano de Zanzi. Aunque es manco, arroja hábilmente con los pies cuchillos contra Nanon, la bella hija de Zanzi. A la joven no le gusta que los hombres la manoseen, en especial Malabar, el hombre forzudo. Por eso se siente muy a gusto con Alonzo, pero éste no es quien dice ser.

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Aunque hoy en día sea más popularmente conocido por la fama de películas como ‘Drácula’ (1931) o ‘Freaks’ (1932), no es un secreto para nadie que Tod Browning hizo sus mejores trabajos durante la época del cine mudo, y de estos siempre se han destacado sus numerosas colaboraciones con Lon Chaney, el apodado «hombre de las mil caras» y quien probablemente fuera una de las primeras grandes estrellas del horror fílmico. Estos trabajos incluyen obras como ‘The Unholy Three’ (1925), ‘The Blackbird’ (1926) y ‘London After Midnight’ (1927), la desaparecida cinta de vampiros, que con el tiempo, se ha convertido en el Santo Grial del cine de terror silente. Browning y Chaney son también los responsables de ‘The Unknown’ (1927), conocida en español como ‘Garras Humanas’ y para muchos, una de las más destacables películas tanto para el director como para su estrella principal.

Inspirado sin duda en su propio pasado circense, Browning cuenta la historia de Alonzo (Lon Chaney), un lanzador de cuchillos sin brazos que se enamora de forma obsesiva de la hija del dueño del circo, a la vez que esconde un terrible secreto: en realidad tiene los brazos intactos, ocultos bajo un ingenioso arnés que sólo conoce su ayudante, y únicamente finge ser manco para escapar de la policía que lo busca por asesinato. El drama ocurre precisamente con la mezcla de estos dos argumentos, el policial y el amoroso, intensificados con una historia de violencia, celos y fobias, con triángulo amoroso incluido y algunas horribles muertes de por medio.

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Tanto el escenario del circo como la historia de amor trágico hacen de esta película un obvio antecedente de ‘Freaks’, aunque el componente de impacto sea menor. Más que una cinta de miedo, ‘The Unknown’ es un thriller pasional de los muchos que se estrenaron durante esta época, y, como para el momento, Chaney ya era una estrella, el público acudió en masa para ver qué les tenía preparado un hombre que hizo de sí mismo un espectáculo.

Es, de hecho, en el trabajo de Chaney donde se encuentra uno de los principales alicientes de la película: de la misma manera como hizo en ‘The Blackbird’, las limitaciones físicas del personaje le permitieron crear una caracterización poco habitual, por mucho que gran parte de sus malabares con los pies fueran realizados por un auténtico artista sin brazos mediante trucos de cámara. De todas formas, la presencia de Lon Chaney y su trabajo facial es sobresaliente incluso para los estándares del cine mudo: el momento en que Alonzo reacciona con risas ante una terrible noticia que le da su amada pone los pelos de punta y es una de las escenas que más queda grabada de esta cinta. En el apartado de actuaciones también es necesario comentar la presencia de una joven Joan Crawford en una de sus primeras películas. Crawford, quien comenzó como una showgirl al servicio del estudio, terminaría convirtiéndose en una de las estrellas más conocidas del Hollywood clásico, y siempre dijo que actuar junto a Lon Chaney había sido uno de los momentos clave de su carrera como actriz.

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Cruel, violenta, trágica, y con una ambientación de circo muy lograda y realista, ‘The Unknown’ ha pasado a la posteridad como una de las joyas del dúo Chaney/Browning y todavía hoy se mantiene como un muy buen thriller cuya influencia se ha dejado sentir en otros géneros. Durante mucho tiempo fue, además, una película rara que circuló en ediciones de muy mala calidad hasta que una copia en perfectas condiciones apareció en Europa a finales de los sesenta, abandonada en un almacén junto a otros rollos, debido a que su título en inglés (literalmente «Desconocido») la confundió con material anónimo cuyos títulos se habían perdido. Es una gran obra que hay que ver no sólo por su interés histórico, sino como el legado de una de las mayores estrellas que el cine de terror ha tenido jamás.

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Ficha Técnica:
EEUU, 1927, 65 min.
Título Original: “The Unknown”.
Director: Tod Browning.
Guion: Waldemar Young.
Reparto: Lon Chaney, Joan Crawford, Norman Kerry, Nick de Ruiz, John George, Frank Lanning, Polly Moran, Bobbie Mack, Julian Rivero, Louise Emmons, Venezia Frandi.


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